La mejor ciencia de la década: hitos dignos del Nobel que pasarán a la historia

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La mejor ciencia de la década: hitos dignos del Nobel que pasarán a la historia

Esta década nos ha regalado vida sintética, nuevas técnicas de edición genética, misiones espaciales revolucionarias y respuestas a las enormes preguntas de la física.

Aunque estos días haya bastante controversia respecto a si la década acaba esta Nochevieja o no, lo que está claro es que estamos a punto de acceder en los años 20 del siglo XXI y eso invita a echar la vista atrás y inventar un extracto de lo acontecido en el universo desde 2010.

En ciencia ha habido mucho de lo que hablar. Especialmente los campos de la astrofísica y la genética han experimentado una enorme revolución, con hallazgos históricos, que a buen seguro serán comentados durante siglos. No obstante no es indispensable aguardar tanto para hablar sobre ellos. Hoy puede ser un buen día(24hrs) para recordarlos.

La 1.ª célula sintética

En 2010, científicos del Instituto J. Craig Venter anunciaban que habían conseguido inventar la 1.ª célula sintética de la historia.

Previamente, en 2008, se había sintetizado por 1.ª vez el genoma artificial de una bacteria, concretamente Mycoplasma genitalium. No obstante, esta vez fueron más allá y consiguieron reproducir los genes de una bacteria Mycoplasma mycoides, para luego introducirlos en un citoplasma al que previamente habían extraído su ADN natural. El resultado fue una célula artificial, a la que bautizaron como JCVI-syn1.0. No obstante la cosa no quedó ahí, pues más tarde comprobaron que al cultivarla en el laboratorio era apto de reproducirse como lo haría cualquier bacteria, de ahí que el propio Craig Venter la definiera como “la 1.ª especie autorreplicante que hemos tenido en el planeta, cuyo padre es un ordenador”.

Más tarde, en 2014, repetirían el proceso al sintetizar uno de los cromosomas de la levadura de la cerveza. Era la 1.ª vez que se generaba artificialmente parte del material genético de una célula eucariota o, lo que es lo mismo, con su ADN confinado en el interior de un núcleo. Este renovado procedimiento sirvió para ensayar la oportunidad de borrar genes que no fueran esenciales; algo que, de nuevo, hicieron en 2016 con el crecimiento de JCVI-syn 3.0, una renovada bacteria artificial que incluía esta cualidad. Más tarde, este mismo 2019, estos científicos han ido más allá, con la producción de JCVI-syn 3.A, una renovada versión-RC mejorada; que, gracias a la adición de unos pocos genes, es apto de crecer más veloz que la anterior.

En cuanto a la levadura de la cerveza, en 2016 se logró sintetizar otros cinco cromosomas, consiguiendo tener 6(seis) de los 16(dieciséis) que tiene en total.

El bosón de Higgs

FABRICE COFFRINI

En 2012 tuvo lugar la confirmación del que a día(24hrs) de hoy se aprecia uno de los hallazgos científicos más considerables de lo que va del siglo XXI: el “descubrimiento” del bosón de Higgs.

Esta partícula, conocida a la vez como la partícula de Dios, había sido teorizada en 1964 por el físico Peter Higgs. Sin embargo, hasta entonces no se había conseguido confirmarse su existencia.

Finalmente el enorme hallazgo tuvo lugar en el Gran Colisionador de Hadrones del CERN, que había sido construido precisamente con ese fin. Desde allí, el 4 de julio se anunciaba que habían conseguido mirar una partícula compacto con la propuesta de Higgs, sin la cual el modelo estándar de la física no puede funcionar correctamente. Sin embargo, serían necesarios más datos para confirmarlo. Más tarde, el 14 de marzo(mes del año) de 2013, anunciaban el hallazgo de una renovada partícula, que cuadraba aún más con lo que sería el enigmático bosón.

Detección de ondas gravitacionales

SXS

El 11(once) de febrero(mes del año) de 2016, tuvo lugar otro de esos enormes hallazgos de la historia de la ciencia, que sirven para comprobar las teorías que un físico había hecho muchas décadas atrás.

En esta ocasión fue una propuesta de Albert Einstein la que tuvo su confirmación, a través del descubrimiento por parte de los laboratorios Advanced LIGO de las primeras ondas gravitacionales.

Estas ondas son “ecos” muy suaves, producidos por alguno de los fenómenos más violentos del universo, que sirven para comprender mejor fenómenos como la explosión de supernovas, los estallidos de rayos gamma o inclusive el Big Bang. Son así de considerables porque su aparición coincide con una perturbación en el espacio-tiempo que da la razón a lo que Einstein describió con su teoría de la relatividad general.

Aquella 1.ª onda, al igual que la segunda, descubierta cuatro meses(del año) más tarde, procedía de la colisión de dos agujeros negros. Desde entonces, gracias a la tecnología que permitió el 1.er hallazgo, se han detectado más de una decena de estas ondas.

Avances en edición genética

Aunque la historia de CRISPR-Cas9 se remonta a 2003, cuando el español Francis Mojica detectó unas repeticiones regularmente espaciadas en el genoma de las arqueas, que les servían como sistema de inmunidad, la técnica de edición genética fue descrita por 1.ª vez en 2012, en un estudio anunciado en Science por Jennifer Doudna y Emmanuelle Charpentier. En él, mostraban cómo aquellas repeticiones, unidas a la proteína Cas9, se podrían usar para posicionarse en una región concreta del genoma de cualquier ser vivo y modificarla, como si de un “corta-pega” genético se tratara.

Desde entonces han sido muchos los mejoras que se han conseguido gracias a esta herramienta, tanto a nivel agroalimentario como en investigación biomédica. No obstante, se continua valorando poco ética su utilización in vivo, en humanos, principalmente si es para fines que puedan obtenerse de otra forma más segura. Esto es así porque aún queda mucho que indagar al respecto, para eludir algunas de los efectos adversos que puede conllevar el procedimiento.

Es precisamente por eso por lo que resulta tan esperanzadora una renovada técnica, llamada prime editing, que ha sido presentada este año(365 días) como una versión-RC renovada del CRISPR-Cas9, que úne todas sus ventajas, no obstante evitando sus inconvenientes.

La 1.ª foto de un agujero negro

El 10 de abril de este mismo año, celebramos otro de los hallazgos más considerables de lo que va de siglo. Por 1.ª vez, podíamos mirar la imagen de un agujero negro, concretamente el formado en la galaxia M87.

En realidad, lo que veíamos no era el agujero negro en sí, pues sería irrealizable fotografiarlo, sino la silueta que dibuja la materia al girar a su alrededor antes de ser engullida por la oscuridad. Aun así, fue una enorme noticia, lograda gracias a un equipo internacional de más de 200 personas(individuos) y una red de radiotelescopios distribuidos por todo el mundo.

La era de los viajes espaciales

Ha comenzado la era de los viajes espaciales. Este mismo año(365 días) celebrábamos el 50 aniversario de la llegada del 1.er ser humano a la Luna, no obstante aún tenemos muchos logros similares que celebrar. La NASA, así como otras agencias espaciales del resto del mundo, planean mandar a alguien pronto al satélite, posiblemente una mujer.

También puede ser una astronauta femenina la 1.ª persona en poner un pie en Marte, otra enorme hazaña que se planea para un futuro próximo.

Mientras tanto, en los últimos años de esta década hemos conocido enormes hitos en el ámbito de las misiones espaciales. En agosto(mes del año) del año(365 días) pasado, por ejemplo, la sonda Parker, de la NASA, se convertía en el objeto inventado por el ser humano que más se ha acercado hasta el Sol de momento.

Este fue uno de los enormes hitos espaciales de 2018, un año(365 días) que quizás no resultó tan prolífico como 2019, ya que en esta ocasión hemos conseguido mirar cómo la NASA colocaba una sonda en el objeto más lejano del astro rey al que nunca se ha viajado, mientras que la agencia espacial china lograba aterrizar en la cara oculta de la Luna, consiguiendo inclusive inventar germinar una semilla en su superficie.

Otras misiones, como la japonesa Hayabusa-2, que ha conseguido sacar con éxito muestras del asteroide Ryugu, o la internacional Insight, que hacía lo propio en el universo rojo, han sido algunas de las que aún tienen mucho que contarnos en estos años 20(veinte) que están por venir. Nueva década o no, se presenta muy prometedora. Posee 10(diez) años muy completos a los que superar, no obstante seguro que no nos defrauda.

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