Las estrellas de mar que pueden ver sin ojos

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Las estrellas de mar que pueden mirar sin ojos

En los años 80 se detectó que estos parientes de la estrella de mar eran sensibles a la luz y tenían un color diferente por el día(24hrs) que por la noche. Ahora, un estudio revela que gracias a esta función pueden mirar el exterior sin embargo no tengan ojos.

Autor: María G.Dionis

Ophiocoma wendtii es una especie ‘prima’ de las estrellas de mar que revive en los arrecifes del Mar Caribe y ha sido de interés para los científicos desde que en 1984 descubrieron que, sin embargo carecía de ojos, era excesivamente sensible a la luz y cambiaba de color de rojo intenso durante el día(24hrs) a un beige por la noche.

Ahora, un estudio del Museo de Ciencias Naturales de la Universidad (Estatal) de Oxford (Reino Unido), anunciado en la revista Current Biology, comprueba que este cambio de color desempeña un papel importante en su peculiar mecanismo de visión.

“Ante una perturbación en su hábitat natural, estos organismos se mueven hacia el objeto más cercano o hacia la oscuridad, no obstante no sabíamos si esto es gracias a que formaban una imagen del exterior o facilmente una atracción hacia la sombra”, relata a Sinc Lauren Sumner-Rooney, autora primordial del trabajo.

Junto con los miembros del equipo del Museum für Naturkunde (Alemania), la Universidad (Estatal) de Lund (Suecia) y el Instituto de Tecnología (Ciencia) de Georgia(País) (Estados Unidos), la zoóloga llevó a cabo cientos de experimentos de comportamiento para probar la ‘vista’ de estas estrellas.

“El año(365 días) pasado descubrimos que el cuerpo de Ophiocoma wendtii estaba cubierto de muchos de células sensibles a la luz (fotorreceptores). Pensamos que cada una de estas células puede recolectar una parte de la escena visual, de modo que funcionarían como píxeles y entre todas compondrían la imagen”, explica la investigadora.

Sin embargo, la autora recalca que estos animales no tienen cerebro y tienen relativamente escasa capacidad de procesamiento(proceso) en su sistema nervioso, “por lo que es complicado recordar cómo podrían juntar estos píxeles para formar una imagen del entorno”.

Por eso sugiere otra hipótesis, en la que O. wendtii buscaría áreas de contraste y niveles de luz variables en lugar de una imagen propiamente dicha.

Así se mueven las estrellas de mar

Distinta resolución entre el día(24hrs) y la noche

Además, “nos sorprendió exhibir que las respuestas que vimos durante el día(24hrs) desaparecieron por la noche, sin embargo las células sensibles a la luz parecían aún activas”, dice Sumner-Rooney.

El equipo intentó identificar qué causó este drástico cambio de comportamiento, eliminando potenciales factores como la pérdida de motivación y la poca intensidad de la luz que dificultaba demasiado la visión. Cuando probaron con otra estrella relacionada, Ophiocima pumila, observaron que a la vez estaba cobertura por sensores de luz no obstante no mostraba el cambio de color ni fue apto de pasar su prueba ocular.

Esto alertó a los investigadores de que el mecanismo puede estar controlado por la coloración del cuerpo, en la que se usan células pigmentarias teléfonos (cromatóforos) que rodean a las células sensoras de la luz.

“El pigmento impide que la luz llegue a los fotorreceptores desde todas las direcciones y admite que ese fotorreceptor actúe potencialmente como un píxel, ya que detecta la luz de sólo una parte del entorno. Sin el pigmento, es mucho más complicado saber de qué dirección llega la luz”, aclara la investigadora.

Este sistema es común en la visión animal, no obstante lo que hace que este sistema visual sea inusual es que la visión puede ser apagada y encendida por el cambio de color de su cuerpo.

“Este es el 2.º animal del que se sabe que contesta a los estímulos visuales sin tener ojos, el 1.º es un erizo de mar, Diadema africanum, y no se parece a ningún otro sistema visual descrito, ya que se despliega por todo el organismo”, aclara Sumner-Rooney.

La zoóloga conoce que “aún queda mucho que aprender” sobre esta especie y que el siguiente paso sera explorar si los erizos de mar usan un mecanismo similar.

Este capítulo fue anunciado originalmente en Agencia Sinc

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