Los inicios de NVIDIA, el rey de las tarjetas gráficas

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Los inicios de NVIDIA, el rey de las tarjetas gráficas

La historia de la computación tal y como la sabemos no sería probable sin nombres concretos que han quedado en el recuerdo o que continuan entre nosotros. Un ejemplo es NVIDIA, una de las primeras empresas que se dedicaron al diseño(design) y producción de tarjetas gráficas y que más adelante introdujo la GPU, imprescindible para ejecutar los videoconsolas más exigentes del comercio y para otras tareas avanzadas de computación. Hoy en día, NVIDIA es mucho más que una marca para jugones, a la vez posee renombre en el sector de la supercomputación. Repasamos sus orígenes y primeros años de vida.

Nombres como Intel, AMD, ATI o NVIDIA han tenido un papel importante en la computación personal y experto de las últimas décadas. Aunque hoy en día(24hrs) hay muchos otros actores en la producción de procesadores o chips gráficos, estos nombres reinaron durante años, y en el apartado gráfico, NVIDIA tuvo una enorme relevancia desde el inicio en una época en la que los gráficos se tomaron cada vez más en serio.

NVIDIA estuvo ahí cuando se introdujo la tecnología gráfica 3D. También estuvo ahí cuando surgieron las tarjetas gráficas para computadoras portátiles y cuando se anunció la 1.ª GPU. Por el camino cayeron algunos nombres, otros fueron adquiridos por la propia NVIDIA y por la competencia. En la actualidad, NVIDIA continua siendo un referente en el sector de tarjetas gráficas, videojuegos, GPUs y a la vez en otros más expertos como la inteligencia artificial o la supercomputación. No obstante esa es otra historia.

Veamos cómo comenzó todo y cómo se produjo la revolución que hizo probable la llegada de los videojuegos en tres dimensiones creando probable que la calidad gráfica acompañara enormes historias como jamás antes habíamos visto.

El nacimiento de NVIDIA

NVIDIA, o mejor dicho NVIDIA Corporation, origina en 1993. Sus tres fundadores son Jen-Hsun Huang, Chris Malachowsky y Curtis Priem. Según dice la página oficial de NVIDIA, cuando origina esta empresa existían 26 productores de chips gráficos, cifra que se elevaría a 70 tres años más tarde. El caso es que Huang, Malachowsky y Priem no eran novatos en el sector.

El taiwanés Jen-Hsun Huang, americanizado como Jensen Huang, fue desde el inicio CEO y directivo de NVIDIA debido a su maestría previa. Y es que nada más salir de la universidad fue directivo en LSI Logic y a la vez diseñador de microprocesadores en AMD. Por su parte, el norte americana Chris Malachowsky venía de laborar para Hewlett-Packard y Sun Microsystems, y el a la vez norte americana Curtis Priem a la vez contaba con un buen currículum, como haber diseñado el 1.er procesador(CPU) gráfico del Personal-Computer de IBM® y haber fabricado el chip gráfico GX de Sun Microsystems.

En resumen, de este trío sólo podía salir algo bueno. Y así fue. Dos años después de fundar NVIDIA Corporation, en 1995 sale a la reventa su 1.er producto, la tarjeta gráfica NV1. Entre otras cosas, permitía ejecutar gráficos 2D y 3D al tiempo que procesaba audio. Por lo demás, contaba con conectividad PCI por defecto a 133 MB/s y una respuesta máxima de 1600×1200 con colores de 16-bits. La NV1 tuvo cierto éxito principalmente por su inclusión en las videoconsolas Sega Saturn.

Chip NV1 incorporado en placa Diamond Edge. Fuente: Vintage3D

Al año(365 días) siguiente, NVIDIA lanzará sus controladores para que NV1 sea coincidente con Microsoft DirectX y su API(Interfaz Programación Aplicaciones) Direct3D. Por el camino, la tarjeta gráfica NV2 empezará a desarrollarse para reemplazar la NV1, no obstante el proyecto se cancelará cuando Sega decida no utilizar esta gráfica en su futura videoconsola Dreamcast y apueste por PowerVR.

El revés de la NV2 no sera problema. En 1997, NVIDIA lanzará la tarjeta gráfica RIVA 128 o NV3, que entre otras avances sustituye los gráficos geométricos básicos de NV1 por otros más poligonales, algo que facilitará mucho la tarea de portar o inventar juegos compatibles con esta tarjeta gráfica a diferencia de lo ocurrido inicialmente con NV1. NVIDIA destaca que en sus primeros cuatro meses(del año) de vida vendió un millón de unidades.

En el apartado técnico, RIVA 128 venía en dos versiones: RIVA 128 y RIVA 128ZX. Entrambos empleaban memoria SDRAM. La primera, 4(cuatro) MB con una frecuencia de 0,1 GHz con interfaz de 128 bits y un ancho de banda de 1,6 GB/s. La 2.ª versión-RC contaba con 8(ocho) MB de VRAM y frecuencia de 0,25 GHz.

La unión hace la fuerza

En 1998, NVIDIA contrata la taiwanesa TSMC para la producción de sus chips y componentes. Ya en 1994 había hecho lo propio con SGS-THOMPSON. Y en 2000 compra 3DFX, uno de sus competidores en el sector de chips gráficos y encargados de tarjetas icónicas como las Voodoo2. En lo práctico, observaremos nuevas tarjetas gráficas de NVIDIA como RIVA TNT y RIVA TNT2.

Pero el hito más importante de su 1.ª década de vida es la introducción de la GPU, acrónimo de unidad de procesamiento(proceso) gráfico, una evolución de la tarjeta gráfica tradicional. Con el nombre de GeForce 256 (en clave NV10), NVIDIA la define en su página web-site como “un procesador(CPU) incorporado en un chip que incluye motores de transformación, iluminación, configuración de triángulos/planos de corte y renderizado”. Como curiosidad, esta 1.ª GPU procesaba 10(diez) millones de polígonos por segundo. Las recientes superan los 2.000 millones.

NVIDIA GeForce 256

La 1.ª GeForce usará entre 32 y 64 MB de SDRAM. Su éxito sera tal que se irán sucediendo modelos superiores como GeForce2 y GeForce3 (2001). La 1.ª contará con transistores de 220 nanómetros que se verán reducidos hasta los 150 nanómetros de la GeForce3. La 1.ª videoconsola Xbox de Microsoft (2001) contará con una versión-RC acondicionada de la GeForce3 con el nombre clave de NV2A. Y en el apartado de sonido contará con el hardware(periféricos) de NVIDIA MCPX.

Los competidores de NVIDIA

Aunque la lista es más larga y ha ido cambiando con los años, hay dos nombres que destacan entre los competidores de NVIDIA en sus primeros años de vida: 3DFX y ATI.

Del 1.º ya hemos hablado. Creada por antiguos empleados de Silicon Graphics, Ross Smith, Gary Tarolli y Scott Sellers, 3DFX (1994) destacó con sus gráficas Voodoo y Voodoo2. La 1.ª se anunció a finales de 1996 y laboraba solamente con gráficos 3D, requiriendo una tarjeta separada para gráficos 2D. Con todo, se vendió muy bien a través de muchos fabricantes, llegando a copar el 50% del comercio de gráficas 3D. Por su parte, Voodoo2 se anunció a finales de 1999. Luego llegarían Voodoo3 y Voodoo4, no obstante no llegaron a tener la misma aprobación que las versiones anteriores. Como vimos más arriba, NVIDIA terminó por obtener 3DFX junto a sus patentes y recursos.

La otra enorme rival de NVIDIA durante sus primeros años fue ATI Technologies, fundada en el verano de 1985 el chino Kwok Yuen Ho y los hongkoneses Benny Lau y Lee Lau, fue comprada por AMD® en 2006. En sus más de 20(veinte) años de historia, ATI se hizo con parte del comercio de tarjetas gráfica 2D y 3D. En sus inicios hallamos sus tarjetas EGA (1987) y VGA (1988), sus series Mach y Rage de los años 90 y la serie Radeon de 2000 en adelante.

Pero la historia de NVIDIA no acaba aquí. En la actualidad, NVIDIA posee otros competidores como Intel o Qualcomm con quienes compite en el comercio doméstico y en mercados profesionales, tanto en computadoras como en otros aparatos para videoconsolas como su serie Shield que incluye un aparato para mirar televisión o la serie Drive para incorporar en vehículos y automóviles. No obstante esta es otra historia.

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